¿Qué es la plata y para qué sirve? Características de este metal

guia sobre la plata

¿Qué es la plata?

¿De dónde viene?

Todos sabemos lo que es la plata: un elemento metálico que se encuentra en la tierra y que es de mucho valor para los mercados de inversión y joyería.

Sin embargo, la plata tiene un trasfondo mucho mayor y un origen y aplicaciones muy interesantes.

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La plata, fundamentalmente, es un elemento químico que se encuentra en la corteza terrestre. Su número atómico es 47 y tiene un color con tonos blancos y grises.

Se trata de un metal pesado y noble y desde el punto de vista de la inversión de lo conoce como un metal precioso junto con el oro, platino, etcétera.

¿Cuáles son las propiedades de la plata?

Sus principales propiedades físicas y químicas (*) son las siguientes:

  • Color: blanco grisáceo
  • Ductilidad: puede ser trabajado y convertido hasta en láminas muy finas
  • Brillo: es un metal brillante y se puede abrillantar hasta cierto punto
  • Conductividad: tiene la mayor conductividad eléctrica y termal de todos los metales
  • Soluble: se puede disolver
  • Maleabilidad: se le puede dar forma
  • Densidad: es un metal con bastante densidad
  • Dureza: no es demasiado duro
  • Reacción: No reacciona con O2, N2 o H2 a temperaturas normales
  • Oxidación: se puede formar una capa consecuencia de la absorción de oxígeno en presencia de presión y temperatura
  • Toxicidad: generalmente no tóxico aunque hay que tener cuidado con su estado en forma de sales (nitrato de plata)

¿Pero de donde viene el origen de esta palabra?

Según algunos el término viene de la antigua Grecia, donde se usaban platos de metal y de ahí la derivación en este término que luego pasó por el latín como “plattus” (plano).

Otro origen de la plata es el que viene por su símbolo “Ag”, que viene del ltín argentum. Esto, a su vez, viene de una raíz indoeuropea que le daba el significado de brillante o blanco. Ciertamente la plata lo es.

Curiosamente en otros idiomas parecidos al español, como el francés, la plata es “argent”. En España se pasó a usar más el término de la calle que hacía referencia a las monedas planas de antaño.

¿Cómo se encuentra la plata?

Normalmente se encuentra como plata libre o mezclada con otros minerales. De hecho, la mayoría de la producción viene de separarla en las minas de otros metales como el oro, cobre o zinc.

Por lo tanto, la producción de plata suele requerir de un trabajo intenso en procesos de fundición.

Por ejemplo, el plomo (uno de los metales que se encuentra junto con la plata) se funde a 327 Grados centígrados, mientras que la plata lo hace a 960.

La producción de plata se encuentra en zonas ricas en minería de oro, plomo, níquel, zinc, etcétera, y por tanto está en los países fuertes en la producción minera como Australia, Chile, China, México, Perú, Sudeste de Europa, Bolivia, etcétera.

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Los mayores productores de plata del mundo son: México, China y Perú.

produccion de oro y plata

¿Cómo se sabe si es plata?

Hay una cuestión importante a la hora de identificar la plata: su color.

El famoso color “plata”, ese blanco-grisáceo de tipo brillante no es difícil de encontrar en el mundo de los metales. Podemos confundirla con clases de oro blanco, platino, paladio y aleaciones varias de estos metales y otros.

El problema es que también puede haber estafadores que nos intenten vender alguna mezcla con poco valor.

Algunas maneras de intentar asegurarnos de que estamos tratando con plata son:

  • Sello de autenticidad: esto tiene que ser común con la mayoría de piezas creadas en los últimos tiempos. Puede fallar con piezas muy antiguas.
    • Las marcas pueden ser: Plata al 800 (80% de pureza), 900, 925 o 999
  • A ojo: también, buscando alguna identificación en la pieza. Esta técnica solo es recomendad para auténticos expertos, y aún así puede haber fallo.
  • Con lejía: basta con verter una gota de leía y esperar su reacción. No obstante, se recomienda consultar bien la técnica antes de aplicarla
  • Con un imán: como la plata tiene poco magnetismo, no se pegara fácilmente a imán débil o pequeño
  • Con el sonido: consiste en dejar caer la pieza de 15 a 20 centímetros y esperar a oír algo parecido a una campana. En ese caso estaríamos ante plata
  • Congelándola: para descartar que nos den alpaca (un material más barato), podemos usar un cubo de hielo que pondremos en la pieza. Si es plata se derretirá rápidamente (debido a que la plata es un excelente conductor térmico).

Aquí podemos ver un vídeo de cómo se identifican las monedas de plata:

Historia de la plata

La historia de la plata retrocede a tiempos inmemorables, cuando la civilización aún estaba lejos de llegar. Esto es así porque la plata es uno de los metales que se encuentran en forma natural y por tanto ha sido usada desde tiempos prehistóricos formando parte de los denominados siete metales de la antigüedad: oro, plata, cobre, hierro, plomo, mercurio y estaño.

Una de las claves para entender el uso presente de la plata es ver que la misma no marcó ningún gran desarrollo metalúrgico, como si lo hicieron el hierro, el cobre o el bronce.

¿Por qué? Si resulta que la plata tiene unas propiedades tan buenas o mejores que esos metales.

Pues porque el uso desde el comienzo – o casi el comienzo – fue monetario.

Es decir, de una manera que podríamos llamar intuitiva, el hombre decidió que el mejor uso de la plata sería como moneda de intercambio y también en forma de joyas, y por tanto también como símbolo de riqueza.

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Hay indicios antropológicos de que la plata fue trabajada en periodos tan lejanos como el 4.000 A.C. en Asia Menor.

Más tarde la colonización de la costa española por los fenicios supuso un aumento importante en el uso de la plata, debido a la riqueza de este metal en las regiones españolas del mediterráneo.

Más tarde ya entramos en la parte más conocida de la historia donde las monedas de plata fueron ampliamente usadas por las culturas griega y romana. De hecho, la plata significaba el grueso del comercio monetario en el Imperio Romano. Sin embargo, bien conocida es la historia de la creciente devaluación en las fases finales del imperio. Es decir, que las monedas de plata fueron perdiendo cantidad de la misma a medida que el Imperio iba entrando en declive.

El denario fue el soporte de la economía romana durante siglos

¿Casualidad o señal de cambios profundos en el Imperio?

Algunos economistas e historiadores alegan que este fue el hecho que acabó con el Imperio Romano. Esto es, en parte, cierto, pero estas devaluaciones significaron, más bien, un reflejo de la decadencia de la sociedad romana; más que una causa primaria.

Al final del Imperio las monedas casi ya no tenían ni plata ni oro en las mismas. El proceso de pauperización llegó a su fin y en medio de una gran debilidad económica y social, los “bárbaros” solo tenían que dar el último toque final al moribundo imperio. La producción de plata había llegado casi a su fin, no por las invasiones, sino por el deterioro económico previo del imperio.

Más tarde, hubo de esperar muchos años antes de que la situación volviera poco a poco a su cauce anterior, ya la producción de plata volvió a florecer junto con el comercio en la Edad Media. En esta época las minas de España y el sur de Europa estaban tocadas de muerte y hubo que recurrir a nuevas explotaciones en otras partes.

El descubrimiento de América fue lo que llevó la producción de plata a otro nivel.

Para hacernos una idea, el nombre de Argentina vino influido por la palabra “argento”, es decir, como vimos antes, de la plata. “Argentina”, “Rio de la Plata”, etcétera.

A medida que el comercio mundial fue creciendo se llegó a niveles nunca vistos de producción de plata, sobre todo en el Siglo XIX.

La producción actual tiene un carácter eminentemente global, con grandes centros en América, Asia y Oceanía.

Para acabar con este apartado de la historia no podemos dejar de nombrar el carácter simbólico de este metal, bien conocido a los estudiantes del esoterismo, la mitología y los símbolos.

El uso más famoso en este sentido viene del historiador Hesiodo, que en su descripción de las eras del hombre denomina “Edad de Plata” a la segunda era de nuestra humanidad. Estas fases irían, de primera a última, así: oro, plata, bronce y hierro.

Esto de Hesíodo puede no ser muy conocido pero seguro que todo el mundo conoce la leyenda de los hombres lobo y cómo las balas de plata eran lo único que podía matarlos.

Por no hablar de múltiples ramificaciones y creencias sobre este metal. El asunto merece una entrada aparte.

Usos de la plata

cuales son los usos principales de la plata
La plata tiene muchos usos pero el principal es el monetario

Uso monetario

La plata tiene muchas aplicaciones.

Sin embargo, como vimos antes, la principal siempre fue la monetaria.

Esto se intentó cambiar con la implantación del sistema de moneda irredimible denominado FIAT. Para sorpresa de muchos defensores de las divisas papel, la plata no dejó de tener un uso eminentemente monetario, sobre todo como “mano derecha” del oro, el otro gran monarca monetario.

Es cierto que las divisas actuales no están respaldadas por oro o plata pero es no ha hecho que la gente haya deshecho sus inversiones en plata como un activo eminentemente monetario. Por ejemplo, los chinos, hindúes y asiáticos atesoran grandes cantidades de oro y plata en manos privadas.

El uso monetario de la plata está grabado desde al menos el año 600 A.C. en el reino griego de Lidia en lo que hoy es Turquía.

A partir de ahí la historia es bien conocida, sobre todo con el denario del Imperio Romano, auténtica moneda que dirigió el destino del mundo durante muchos siglos.

Más tarde también fue el metal de las monedas de los principales imperios de la historia. Uno de los más conocidos fue el dólar español, auténtica moneda imperial durante el siglo XVIII.

Como veremos la plata tiene unas propiedades y aplicaciones muy útiles, pero aún así, la producción actual de monedas y lingotes de plata para la inversión sigue teniendo una demanda enorme en todo el mundo.

Este es el uso con mayor margen de utilidad.

Uso en la joyería

La joyería es el segundo uso más común de este metal precioso.

Si el monetario es la vertiente masculina del mismo, el de la joyería es la vertiente femenina, siendo este un mercado eminentemente femenino a lo largo de la historia.

Las joyas de plata son de las más apreciadas en el competitivo mercado de la joyería mundial.

Como la plata es un metal bastante blando, se suele usar en aleaciones con cobre. No obstante, el mismo tiende a ennegrecerse en presencia de sulfuro de hidrógeno. Para luchar contra este efecto se suelen aplicar ciertos baños especiales.

Uso en la electrónica

Debido a su conductividad eléctrica excepcional, la plata es un elemento excelente para cualquier aplicación electrónica.

Su uso ha sido bastante común en los sectores de los semiconductores, antenas y circuitos, entre otros.

Uso en soldadura

Se puede usar en una gran cantidad de aleaciones. La base principal suele ser de plata y zinc, y luego se aplican diferentes cantidades de otros metales como cadmio, paladio o zinc.

Uso en medicina

Aunque parezca increíble, la plata también puede ser usada en aplicaciones medicinales con cosas tan raras:

  • Vendajes en heridas
  • Antibióticos
  • Reemplazo de huesos en cirugía de cráneo
  • Medicamentos tópicos para caries
  • Permite que la ropa esté sin olor por más tiempo por sus propiedades antibacterianas
  • Se usa en problemas de infecciones de orina

Uso en equipos químicos

Sus propiedades hacen que la plata sea un elemento bastante usado en diferentes procesos químicos delicados.

Por ejemplo, cuando se trabaja a grandes temperaturas se usan muchas placas de plata.

Uso en fotografía

Su uso era bastante importante en la fotografía clásica. Su uso era importante todavía hasta no hace mucho. Sin embargo, desde el año 2000, su uso está en declive total, ya que la fotografía digital no necesita de la plata.

Otros usos:

  • Como arma blanca en espadas o lanzas.
  • Fabricación de espejos.
  • Como catalizador para reacciones de oxidación.
  • Uso en DVDs y aumentar su vida útil.
  • En desodorantes.
  • Dentro de la leche puede prolongar su vida.
  • Impresión de 3 dimensiones.
  • Sirve para purificar agua mediante su forma ionizada.
  • Los iones de plata también son eficientes en el lavado de ropa.
  • Uso en conservantes de madera.
  • El yoduro de plata se puede usar para intentar ayudar en la condensación de nubes, y por tanto, es un elemento para “cambiar el tiempo”.
  • Cantidades pequeñas de acetato de plata son de utilidad en los tratamientos para dejar de fumar.

La plata como inversión monetaria

Como hemos visto la plata tiene muchos usos y muy útiles.

Es más, podría tener muchos más usos si no fuera por el detalle que hemos visto: que su utilidad marginal más eficiente la consigue en el mercado de inversión y monetario.

¿Por qué?

Pues porque junto  con el oro es el elemento que mejores propiedades tiene para ejercer de divisa de intercambio y como unidad de medida para acumular capital.

Por eso si nos fijamos en las tiendas de venta de metales preciosos la cantidad de plata que se vende a los particulares es enorme. Y eso que el mercado español o hispano no está tan concienciado como China u otros países asiáticos.

Muchos pensarán que los inversores compran monedas de plata para coleccionar, pero están equivocados. La gran mayoría de esas compras de plata son para atesorar capital en forma de metal.

La razón es simple:

La plata siempre ha estado y siempre estará ahí, pase lo que pase con la existencia de los estados mundiales, los cuáles podemos estar seguros que no son eternos.

Pero eso no es todo.

Otra razón fundamental es:

Los gobiernos mundiales no pueden copiar la plata y por tanto no puede devaluarla como sí pueden hacer con cualquier moneda divisa o digital.

Al igual que el oro, la plata es un adalid en la defensa del pequeño inversor, que si realmente está preocupado por su dinero haría bien en ponerlo a salvo en forma de metales de inversión.

(*) Silver Institute

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